CYPRIEN DE CARTHAGE

LA VIE ET LA PASSION DE SAINT CYPRIEN

Titre 5
Titre 5

SOMMAIRE

LIVRE AUDIO

Bien que Cyprien, prêtre pieux et glorieux témoin de Dieu, ait composé de nombreux écrits dans lesquels le souvenir de son digne nom survit ; et bien que la fécondité profuse de son éloquence et de la grâce de Dieu se développe tellement dans l'exubérance et la richesse de son discours, qu'il ne cessera probablement jamais de parler même jusqu'à la fin du monde ; cependant, comme à ses oeuvres et à ses déserts il est juste que son exemple soit consigné par écrit, j'ai pensé qu'il était mûr de préparer ce bref et complet récit. Non pas que la vie d'un si grand homme puisse être inconnue même des nations païennes, mais que pour notre postérité aussi ce modèle incomparable et élevé puisse se prolonger dans un souvenir immortel. Il serait certainement difficile, alors que nos pères ont fait un tel honneur même aux laïcs et aux catéchumènes qui ont obtenu le martyre, pour le respect de leur martyre même, de consigner beaucoup, ou j'avais presque dit, bien presque toutes les circonstances de leurs souffrances, afin qu'ils puissent être portés à notre connaissance, même s'ils ne sont pas encore nés, la passion d'un prêtre et d'un martyr comme Cyprien devrait être oubliée, qui, indépendamment de son martyre, avait beaucoup à enseigner, et que ce qu'il a fait de son vivant devrait être caché au monde. Et, en effet, ses actes étaient tels, si grands et si admirables, que la contemplation de leur grandeur me décourage, et je me confesse incapable de parler d'une manière qui soit digne de l'honneur de ses déserts, et incapable de relater des actes aussi nobles de telle sorte qu'ils puissent paraître aussi grands qu'ils le sont en réalité, si ce n'est que la multitude de ses gloires se suffit à elle-même, et n'a besoin d'aucune autre héraldique. Le fait que vous soyez également désireux d'entendre parler de lui, ou si possible de tout, et que vous souhaitiez ardemment connaître ses actes, bien que ses paroles vivantes soient à présent silencieuses, ne fait qu'accroître ma difficulté. Et à ce propos, si je dois dire que les pouvoirs de l'éloquence me font défaut, je devrais en dire trop peu. En effet, l'éloquence elle-même ne parvient pas à satisfaire pleinement votre désir. C'est pourquoi je suis très sollicité de part et d'autre, car il m'accable de ses vertus, et vous me pressez avec vos suppliques.


Alors, à quel moment dois-je commencer - de quelle direction dois-je aborder la description de sa bonté, si ce n'est du début de sa foi et de sa naissance céleste ? Dans la mesure où les actes d'un homme de Dieu ne doivent être pris en compte à aucun moment, si ce n'est dès sa naissance de Dieu. Il peut avoir eu des occupations auparavant, et les arts libéraux peuvent avoir imprégné son esprit pendant qu'il s'y adonnait ; mais ces choses-là, je les ignore, car elles n'avaient encore rien à voir avec autre chose que son avantage séculier. Mais lorsqu'il eut appris la connaissance sacrée, et qu'il eut percé les nuages de ce monde à la lumière de la sagesse spirituelle, si j'ai été avec lui dans l'une de ses actions, si j'ai discerné l'une de ses plus illustres œuvres, j'en parlerai ; demandant seulement entre-temps cette indulgence, afin que tout ce que je dirai trop peu (car trop peu je dois dire) soit plutôt attribué à mon ignorance que soustrait à sa gloire. Alors que sa foi en était à ses premiers rudiments, il croyait que devant Dieu rien n'était digne en comparaison de l'observance de ... Car il pensait que le coeur pourrait alors devenir ce qu'il devrait être, et l'esprit atteindre la pleine capacité de la vérité, s'il foulait aux pieds la convoitise de la chair avec la vigueur robuste et saine de la sainteté. Qui a jamais enregistré une telle merveille ? Sa deuxième naissance n'avait pas encore éclairé le nouvel homme de toute la splendeur de la lumière divine, et pourtant il surmontait déjà l'obscurité ancienne et immaculée par la simple aube de la lumière. Puis - ce qui est encore plus grand - lorsqu'il avait appris de la lecture de l'Écriture certaines choses non pas selon la condition de son noviciat, mais en proportion de la précocité de sa foi, il s'est immédiatement emparé de ce qu'il avait découvert, pour son propre avantage en méritant bien de Dieu. En distribuant ses moyens pour le soulagement de l'indigence des pauvres, en dispensant l'argent de l'achat de domaines entiers, il réalisa immédiatement deux avantages : le mépris de l'ambition de ce monde, que rien n'est plus pernicieux, et l'observance de cette miséricorde que Dieu a préférée même à ses sacrifices, et qu'il n'a même pas entretenue, lui qui disait avoir observé tous les commandements de la loi ; par une promptitude prématurée de piété, il commença presque à être parfait avant d'avoir appris la voie de la perfection. Qui des anciens, je prie, a fait cela ? Qui, parmi les vétérans les plus célèbres de la foi, dont le cœur et les oreilles ont palpité aux paroles divines pendant de nombreuses années, a tenté de faire en sorte que cet homme - de foi encore non qualifiée, et en qui, peut-être, personne n'avait encore confiance - dépasse l'âge de l'antiquité, accompli par ses glorieux et admirables travaux ? Personne ne récolte immédiatement ses semailles, personne ne presse la récolte des tranchées qui viennent d'être formées, personne n'a jamais cherché à obtenir des fruits mûrs sur des parcelles nouvellement plantées. Mais en lui, toutes les choses incroyables s'accordaient. En lui, le battage précédait (si l'on peut dire, car la chose est incroyable) - précédait le semis, la vendange les pousses, le fruit la racine.


L'épître de l'apôtre dit 1 Timothée 3:6 que les novices doivent être surpassés, de peur que, par la stupeur du païenisme qui s'accroche encore à leur esprit non confirmé, leur inexpérience non formée ne pèche en aucune façon contre Dieu. Il a d'abord, et je pense qu'il est le seul à le faire, montré que la foi fait plus de progrès que le temps. Car bien que dans les Actes des Apôtres l'eunuque soit décrit comme étant immédiatement baptisé par Philippe, parce qu'il croyait de tout son cœur, ce n'est pas un parallèle juste. Car il était juif, et comme il venait du temple du Seigneur, il lisait le prophète Isaïe, et il espérait en Christ, bien qu'il ne croyait pas encore qu'il était venu ; tandis que l'autre, venant des païens ignorants, commençait avec une foi aussi mûre que celle avec laquelle peu ont peut-être terminé leur parcours. Bref, en ce qui concerne la grâce de Dieu, il n'y a eu aucun retard, aucun ajournement - je n'ai pas dit grand-chose - il a immédiatement reçu le presbyterium et le sacerdoce. Car qui ne confierait pas tous les grades d'honneur à celui qui a cru avec une telle disposition ? Il y a beaucoup de choses qu'il a faites lorsqu'il était encore laïc, et beaucoup de choses qu'il a faites maintenant en tant que presbytre - beaucoup de choses qu'il a accomplies, à l'exemple des justes d'autrefois, et en les imitant de près, avec l'obéissance d'une consécration entière - qui méritaient bien le Seigneur. Car son discours à ce sujet était généralement le suivant : s'il avait lu que quelqu'un avait été présenté à la louange de Dieu, il nous persuadait de nous renseigner sur les actions qui lui plaisaient. Si Job, glorifié par le témoignage de Dieu, était appelé un vrai adorateur de Dieu, et un à qui il n'y avait personne sur terre à comparer, il enseignait que nous devions faire ce que Job avait fait auparavant, afin que, tout en faisant des choses semblables, nous puissions rendre un témoignage similaire de Dieu pour nous-mêmes. Il, méprisant la perte de son patrimoine, a tiré un tel avantage de sa vertu ainsi éprouvée, qu'il n'a pas eu la moindre perception des pertes temporelles, même de son affection. Ni la pauvreté, ni la douleur ne l'ont brisé ; la persuasion de sa femme ne l'a pas influencé ; les terribles souffrances de son propre corps n'ont pas ébranlé sa fermeté. Sa vertu restait établie dans sa propre maison, et sa dévotion, fondée sur des racines profondes, ne céda sous aucun assaut du diable qui le tenta de s'abstenir de bénir son Dieu avec une foi reconnaissante même dans l'adversité. Sa maison était ouverte à tous. Aucune veuve ne rentrait de chez lui les genoux vides, aucun aveugle n'était sans son aide comme compagnon de route, aucun vacillant n'était sans son soutien comme bâton, aucun homme dépouillé de son aide par la main du puissant n'était protégé par lui comme défenseur. Voilà ce que doivent faire, disait-il, ceux qui veulent plaire à Dieu. Et ainsi, en parcourant les exemples de tous les hommes de bien, en imitant toujours ceux qui étaient meilleurs que les autres, il se rendait également digne d'être imité.


Il avait parmi nous une association étroite avec un homme juste, et de mémoire louable, du nom de Caecilius, et en âge ainsi qu'en honneur d'un presbytre, qui l'avait converti de ses erreurs mondaines à la reconnaissance de la vraie divinité. Cet homme qu'il aimait avec tout l'honneur et toute l'observance, le considérant avec une vénération obéissante, non seulement comme l'ami et le camarade de son âme, mais aussi comme le parent de sa nouvelle vie. Et finalement, influencé par ses attentions, il fut, comme il pouvait l'être, stimulé à un tel degré d'amour excessif, que lorsqu'il quitta ce monde, et que sa convocation était à portée de main, il lui recommanda sa femme et ses enfants ; de sorte que celui qu'il avait fait partenaire dans la communion de son mode de vie, il en fit ensuite l'héritier de son affection.


Il serait fastidieux de passer en revue les circonstances individuelles, il serait laborieux d'énumérer tous ses faits et gestes. Pour la preuve de ses bonnes oeuvres, je pense que cette seule chose suffit, que par le jugement de Dieu et la faveur du peuple, il a été choisi pour la charge de prêtre et le degré d'épiscopat alors qu'il était encore néophyte, et, comme on le considérait, novice. Bien qu'il n'en soit qu'aux premiers jours de sa foi et qu'il soit encore à l'époque de sa vie spirituelle, une disposition généreuse brillait en lui, au point que, bien qu'il ne brille pas encore de l'éclat de la fonction, mais seulement de l'espoir, il promettait d'être entièrement digne de confiance pour le sacerdoce qui s'annonçait. D'ailleurs, je ne passerai pas sous silence ce fait remarquable, à savoir la manière dont, lorsque le peuple tout entier, par inspiration divine, s'est avancé dans son amour et son honneur, il s'est humblement retiré, cédant la place à des hommes d'un rang plus élevé, et se croyant indigne de prétendre à un si grand honneur, de sorte qu'il est devenu ainsi plus digne. Car il est rendu plus digne qui se passe de ce qu'il mérite. Et avec cette excitation s'enflammaient les personnes avides de ce temps-là, désirant avec un désir spirituel, comme l'événement l'a prouvé, non seulement un évêque - car en lui qui alors avec un pressentiment latent de divinité ils étaient si sagement exigeants, ils cherchaient non seulement un prêtre - mais en plus un futur martyr. Une fraternité nombreuse assiégeait les portes de la maison, et à travers toutes les voies d'accès un amour anxieux circulait. Peut-être cette expérience apostolique lui serait-elle alors arrivée, comme il le souhaitait, d'être laissé tomber par une fenêtre, s'il avait été aussi l'égal de l'apôtre en l'honneur de l'ordination. Il était évident que tous les autres attendaient sa venue avec un esprit de suspense anxieux et le recevaient lorsqu'il arrivait avec une joie excessive. Je parle sans le vouloir, mais je dois parler. Certains lui résistaient, même pour qu'il puisse les vaincre ; mais avec quelle douceur, quelle patience, quelle bienveillance il leur accordait son indulgence ! Mais avec quelle douceur, avec quelle patience, avec quelle bienveillance il leur a accordé son indulgence ! Il leur a pardonné avec miséricorde, et les a remerciés par la suite, à la stupéfaction de beaucoup, parmi ses amis les plus proches et les plus intimes ! Car qui ne s'étonnerait pas de l'oubli d'un esprit aussi retenu ?


Désormais, qui suffit pour raconter la façon dont il s'est porté ? Quelle vigueur ? Quelle est la grandeur de sa miséricorde ? Quelle était sa sévérité ? Tant de sainteté et de grâce rayonnaient de son visage qu'elles confondaient l'esprit de ceux qui les regardaient. Son visage était grave et joyeux. Sa sévérité n'était ni lugubre, ni excessive, mais un mélange des deux, de sorte qu'on pouvait se demander s'il méritait vraiment d'être vénéré ou aimé, si ce n'est qu'il méritait à la fois d'être vénéré et d'être aimé. Et sa robe n'était pas en désaccord avec son visage, étant elle-même également soumise à un moyen approprié. L'orgueil du monde ne l'enflammait pas, et pourtant une pénurie excessivement affectée ne le rendait pas sordide, car ce dernier type de vêtement ne découle pas moins de la vantardise que ne le fait une frugalité aussi ambitieuse de l'ostentation. Mais que faisait-il en tant qu'évêque à l'égard des pauvres qu'il avait aimés en tant que catéchumène ? Qu'en pensent les prêtres de piété, ou ceux que l'enseignement de leur rang même a formés au devoir des bonnes œuvres, ou ceux que l'obligation commune du sacrement a liés au devoir de manifester l'amour. Cyprien, la cathèdre de l'évêque, a reçu tel qu'il était auparavant - cela ne l'a pas rendu ainsi.


Et donc, pour de tels mérites, il a immédiatement obtenu la gloire de la proscription également. Car il n'était rien d'autre que celui qui, dans les recoins secrets de sa conscience, était riche de tout l'honneur de la religion et de la foi, devait en outre être renommé dans le rapport des païens diffusé publiquement. Il aurait pu, en effet, à cette époque, selon la rapidité avec laquelle il atteignait toujours tout, se hâter vers la couronne de martyre qui lui avait été assignée, surtout lorsqu'avec des appels répétés il était fréquemment demandé pour les lions, s'il n'avait pas eu besoin de passer par tous les degrés de gloire, et donc d'arriver au plus haut, et si la désolation imminente n'avait pas eu besoin de l'aide d'un esprit si fertile. Car concevez le comme étant à cette époque emporté par la dignité du martyre. Qui était là pour montrer l'avantage de la grâce, en avançant par la foi ? Qui était là pour contraindre les vierges à la discipline appropriée de la modestie et à une tenue digne de la sainteté, comme avec une sorte de bride des leçons du Seigneur ? Qui était là pour enseigner la pénitence aux défunts, la vérité aux hérétiques, l'unité aux schismatiques, la paix et la loi de la prière évangélique aux fils de Dieu ? Par qui les païens blasphémateurs devaient-ils être vaincus en répliquant sur eux-mêmes les accusations qu'ils nous accablent ? Par qui les chrétiens d'une affection trop tendre, ou, ce qui est plus important, d'une foi trop faible par rapport à la perte de leurs amis, étaient-ils consolés par l'espoir de l'avenir ? D'où devrions-nous apprendre la miséricorde ? D'où vient la patience ? Qui était là pour retenir le mauvais sang provenant de la malignité envenimée de l'envie, avec la douceur d'un remède salutaire ? Qui était là pour ressusciter de si grands martyrs par l'exhortation de son discours divin ? Qui était là, en somme, pour animer tant de confesseurs scellés d'une seconde inscription sur leur front distingué, et réservés vivants pour un exemple de martyre, en allumant leur ardeur avec une trompette céleste ? Heureusement, il arriva alors, et vraiment par la direction de l'Esprit, que l'homme dont on avait besoin pour tant d'excellentes raisons fut retenu de la consommation du martyre. Voulez-vous être assuré que la cause de son retrait n'était pas la peur ? Pour n'alléguer rien d'autre, il a souffert par la suite, et cette souffrance, il l'aurait certainement évitée comme d'habitude, s'il l'avait évitée avant. C'était en effet cette peur - et à juste titre - cette peur qui redoutait d'offenser le Seigneur - cette peur qui préfère obéir aux ordres de Dieu plutôt que d'être couronnée de désobéissance. Car un esprit dévoué en toutes choses à Dieu, et donc asservi aux admonitions divines, croyait que même en souffrant lui-même, il pécherait, à moins d'avoir obéi au Seigneur, qui lui demandait alors de chercher le lieu de sa dissimulation.

8. De plus, je pense que l'on peut dire ici quelque chose sur le bénéfice du délai, bien que j'aie déjà légèrement abordé la question. Par ce qui semble s'être produit par la suite, il s'ensuit que nous pouvons prouver que ce retrait n'a pas été conçu par la pusillanimité humaine, mais, comme c'est effectivement le cas, qu'il était vraiment divin. La rage inhabituelle et violente d'une persécution cruelle avait dévasté le peuple de Dieu ; et comme l'ennemi rusé ne pouvait pas tromper tout le monde par une seule fraude, partout où le soldat imprudent se mettait à nu, là, dans diverses manifestations de rage, il avait détruit des individus avec différents types de renversement. Il fallait quelqu'un qui puisse, lorsque des hommes étaient blessés et atteints par les divers arts de l'ennemi attaquant, utiliser le remède de la médecine céleste selon la nature de la blessure, soit pour les couper, soit pour les soigner. Ainsi était préservé un homme d'une intelligence, outre d'autres excellences, également formé spirituellement, qui, entre les vagues retentissantes des schismes opposés, pouvait orienter le cours moyen de l'Église dans une voie stable. De tels plans ne sont-ils pas, je le demande, divins ? Cela aurait-il pu se faire sans Dieu ? Qu'ils réfléchissent à ceux qui pensent que de telles choses peuvent arriver par hasard. L'Église leur répond d'une voix claire : "Je ne permets pas et je ne crois pas que de tels besoins soient réservés sans le décret de Dieu.


Mais, si cela vous semble bien, laissez-moi jeter un coup d'oeil sur le reste. Par la suite, un terrible fléau se déclencha, et la destruction excessive d'une maladie haineuse envahit successivement chaque maison de la population tremblante, emportant jour après jour, par une attaque brutale, un nombre incalculable de personnes, chacune de sa propre maison. Tous frissonnaient, fuyaient, fuyaient la contagion, exposaient impétueusement leurs propres amis, comme si, en excluant la personne qui était sûre de mourir de la peste, on pouvait aussi exclure la mort elle-même. Entre-temps, dans toute la ville, il y avait non plus des corps, mais les cadavres de beaucoup, et, par la contemplation de beaucoup qui à leur tour seraient les leurs, ils exigeaient la pitié des passants pour eux-mêmes. Personne ne considérait rien d'autre que ses cruels gains. Personne ne tremblait au souvenir d'un événement similaire. Personne ne faisait à un autre ce qu'il souhaitait lui-même vivre. Dans ces circonstances, il serait malvenu de passer sous silence les actes du pontife du Christ, qui excellait dans les pontifes du monde autant par sa gentillesse que par sa religion. Sur le peuple rassemblé en un même lieu, il a d'abord insisté sur les bienfaits de la miséricorde, en enseignant par des exemples tirés des leçons divines, combien les devoirs de la bienveillance permettent de mériter le bien de Dieu. Puis il s'est joint à eux pour dire qu'il n'y avait rien de merveilleux à ne chérir son propre peuple qu'avec les attentions nécessaires de l'amour, mais qu'il pouvait devenir parfait celui qui ferait quelque chose de plus que le publicain ou le païen, qui, surmontant le mal par le bien, et pratiquant une clémence qui était comme la clémence divine, aimait même ses ennemis, qui prierait pour le salut de ceux qui le persécutent, comme le Seigneur le rappelle et l'exhorte. Dieu fait continuellement lever son soleil, et de temps en temps donne des averses pour nourrir la semence, en exhibant toutes ces bontés non seulement à son peuple, mais aussi aux étrangers. Et si un homme prétend être un fils de Dieu, pourquoi n'imite-t-il pas l'exemple de son Père ? Il nous appartient, dit-il, de répondre de notre naissance ; et il ne convient pas que ceux qui sont manifestement nés de Dieu soient dégénérés, mais plutôt que la propagation d'un bon Père soit prouvée dans sa descendance par l'émulation de sa bonté.


J'oublie beaucoup d'autres sujets, et même beaucoup de sujets importants, que la nécessité d'un espace limité ne permet pas de détailler dans un discours plus long, et au sujet desquels il suffit d'avoir dit tout cela. Mais si les païens avaient pu entendre ces choses telles qu'elles se présentaient à la tribune, ils auraient probablement cru tout de suite. Que doit donc faire un peuple chrétien, dont le nom même découle de la foi ? Ainsi, les ministères sont constamment répartis en fonction de la qualité des hommes et de leurs degrés. Beaucoup de ceux qui, par la pauvreté, n'ont pu manifester la bonté de la richesse, ont manifesté plus que la richesse, constituant par leur propre travail un service plus cher que toutes les richesses. Et sous un tel maître, qui ne s'empresserait pas de se trouver dans une partie d'un tel combat, afin de plaire à la fois à Dieu le Père et au Christ Juge, et pour l'instant si excellent prêtre ? Ainsi, ce qui est bon a été fait dans la libéralité des œuvres débordantes à tous les hommes, et non pas seulement à ceux qui sont de la maison de la foi. On a fait quelque chose de plus que ce qui est consigné dans les archives de la bienveillance incomparable de Tobie. Il doit pardonner, et pardonner encore, et pardonner fréquemment ; ou, pour parler plus franchement, il doit de droit concéder que, bien que beaucoup de choses puissent être faites avant le Christ, quelque chose de plus peut être fait après le Christ, puisque à Son époque toute la plénitude est attribuée. Tobie a rassemblé ceux qui ont été tués par le roi et chassés, de sa propre race seulement.


Le bannissement suivit ces actions, si bonnes et si bienveillantes. Car l'impiété fait toujours ce retour, qu'elle répare le meilleur par le pire. Et ce que le prêtre de Dieu a répondu à l'interrogatoire du proconsul, il y a des Actes qui le relatent. En attendant, il est exclu de la ville celui qui a fait quelque bien pour la sécurité de la ville ; celui qui a veillé à ce que les yeux des vivants ne souffrent pas les horreurs de la demeure infernale ; celui, dis-je, qui, vigilant dans les veilles de la bienveillance, a pourvu - ô méchanceté ! Avec une bonté non reconnue - que lorsque tous abandonnaient l'apparence désolée de la ville, un État démuni et un pays déserté ne devait pas percevoir ses nombreux exils. Mais que le monde regarde cela, qui fait du bannissement une sanction. Pour eux, leur pays est trop cher, et ils ont le même nom que leurs parents ; mais nous abhorrons même nos parents eux-mêmes s'ils veulent nous persuader contre Dieu. Pour eux, c'est une punition sévère que de vivre en dehors de leur propre ville ; pour le chrétien, le monde entier est une seule et même maison. C'est pourquoi, bien qu'il ait été banni dans un lieu caché et secret, mais associé aux affaires de son Dieu, il ne peut pas le considérer comme un exil. De plus, tout en servant honnêtement Dieu, il est un étranger, même dans sa propre ville. Car si la continence de l'Esprit Saint l'empêche d'avoir des désirs charnels, il met de côté la conversation de l'ancien, et même parmi ses concitoyens, ou, je dirais presque, parmi les parents eux-mêmes de sa vie terrestre, il est un étranger. D'ailleurs, bien que cela puisse sembler être une punition, dans les causes et les peines de ce genre, que nous subissons pour le procès de la preuve de notre vertu, ce n'est pas une punition, parce que c'est une gloire. Mais, en effet, supposons que le bannissement ne soit pas une punition pour nous, et pourtant le témoin de sa propre conscience peut encore attribuer la dernière et la pire des méchancetés à ceux qui peuvent faire peser sur les innocents ce qu'ils pensent être une punition. Je ne décrirai pas maintenant un endroit charmant ; et, pour l'instant, je passe sur l'addition de tous les plaisirs possibles. Concevons le lieu, sale en situation, sordide en apparence, sans eau saine, sans agrément de verdure, sans rivage voisin, mais de vastes rochers boisés entre les mâchoires inhospitalières d'une solitude totalement déserte, loin dans les régions sans chemins du monde. Un tel lieu aurait pu porter le nom d'exil, si Cyprien, le prêtre de Dieu, y était venu ; mais pour lui, si les hommes avaient manqué de soins, soit des oiseaux, comme dans le cas d'Élie, soit des anges, comme dans celui de Daniel, auraient exercé leur ministère. Loin, loin, loin de la croyance que quoi que ce soit puisse manquer aux plus petits d'entre nous, tant qu'il se tient pour la confession du nom. Jusqu'à présent, le pontife de Dieu, qui a toujours été urgent dans les œuvres de miséricorde, n'a pas eu besoin de l'aide de toutes ces choses.


Et maintenant, revenons avec reconnaissance à ce que j'avais suggéré en second lieu, à savoir que pour l'âme d'un tel homme, il était divinement prévu un endroit ensoleillé et convenable, une habitation, secrète comme il le souhaitait, et tout ce qui a été promis auparavant pour être ajouté à ceux qui cherchent le royaume et la justice de Dieu. Et, sans parler du nombre de frères que je lui ai rendu visite, puis de la gentillesse des citoyens eux-mêmes, qui lui ont fourni tout ce dont il semblait être privé, je ne passerai pas sous silence la merveilleuse visite de Dieu, par laquelle il a souhaité que son prêtre en exil soit si certain de la passion qui allait suivre, que dans sa pleine confiance en ce martyre menaçant, Curubis possédait non seulement un exil, mais aussi un martyr. Car ce jour où nous avons d'abord séjourné dans le lieu du bannissement (car la condescendance de son amour m'avait choisi parmi ses compagnons de maison pour un exil volontaire : aurait-il pu aussi me choisir pour partager sa passion !), il m'est apparu, dit-il, avant même que je ne sois plongé dans le repos du sommeil, un jeune homme d'une stature inhabituelle, qui, pour ainsi dire, m'a conduit au prétorium, où il m'a semblé être conduit devant le tribunal du proconsul, alors en fonction. Lorsqu'il me regarda, il commença aussitôt à noter sur sa tablette une phrase que je ne connaissais pas, car il ne m'avait rien demandé lors de l'interrogatoire habituel. Mais le jeune homme, qui était debout dans son dos, lisait avec beaucoup d'anxiété ce qui avait été noté. Et comme il ne pouvait pas le déclarer en paroles, il m'a montré par un signe intelligible ce que contenait l'écriture de cette tablette. Car, la main étendue et aplatie comme une lame, il imitait le coup de la punition habituelle, et exprimait ce qu'il souhaitait être compris aussi clairement que par la parole - je comprenais la future phrase de ma passion. Je me mis immédiatement à demander et à supplier qu'un délai d'au moins un jour me soit accordé, jusqu'à ce que j'aie arrangé mes biens dans un ordre raisonnable. Et lorsque j'ai répété d'urgence ma demande, il a recommencé à noter, je ne sais quoi, sur sa tablette. Mais j'ai perçu dans le calme de son visage que l'esprit du juge était ému par ma requête, comme étant une requête juste. D'ailleurs, ce jeune, qui m'avait déjà révélé l'intelligence de ma passion par des gestes plutôt que par des paroles, s'empressa de signifier à plusieurs reprises par un signal secret que le délai demandé jusqu'au lendemain était accordé, en tordant les doigts l'un derrière l'autre. Et moi, bien que la phrase n'ait pas été lue, bien que je me réjouisse de tout cœur du délai accordé, mais que je tremble tellement de peur de l'incertitude de l'interprétation, que les restes de la peur font encore battre mon cœur exalté d'une agitation excessive.


Quoi de plus évident que cette révélation ? Quoi de plus heureux que cette condescendance ? Tout lui a été annoncé à l'avance, ce qui a ensuite suivi. Rien n'a été diminué des paroles de Dieu, rien n'a été mutilé d'une promesse si sacrée. Considérez attentivement chaque particularité en fonction de son annonce. Il demande un délai jusqu'au lendemain, lorsque la sentence de sa passion sera en délibération, suppliant qu'il puisse arranger ses affaires le jour qu'il aura ainsi obtenu. Ce jour signifiait une année, qu'il allait passer dans le monde après sa vision. Car, pour parler plus clairement, après l'expiration de l'année, il fut couronné, le jour où, au début de l'année, le fait lui avait été annoncé. En effet, bien que nous ne lisions pas le jour du Seigneur comme une année dans les Saintes Écritures, nous considérons que cet espace de temps est dû à la promesse de choses futures. D'où l'insignifiance si, dans ce cas, sous l'expression ordinaire d'un jour, c'est seulement une année qui est impliquée en ce lieu, car ce qui est le plus grand doit être plus plein de sens. De plus, si elle s'explique plutôt par des signes que par la parole, c'est parce que l'énonciation de la parole est réservée à la manifestation du temps lui-même. En effet, tout est généralement exposé par des mots, chaque fois que ce qui est exposé est accompli. Car, en effet, personne ne savait pourquoi on lui avait montré cela, jusqu'à ce que, par la suite, le jour même où il l'avait vu, il ait été couronné. Néanmoins, entre-temps, sa souffrance imminente était certainement connue de tous, mais le jour exact de sa passion n'a été évoqué par aucun d'eux, comme s'ils l'ignoraient. Et, en effet, je trouve quelque chose de similaire dans les Écritures. Pour Zacharias, le prêtre, parce qu'il ne croyait pas à la promesse d'un fils, qui lui avait été faite par l'ange, est devenu muet ; de sorte qu'il a demandé des tablettes par un signe, étant sur le point d'écrire le nom de son fils plutôt que de le prononcer. Avec raison, également dans ce cas, où le messager de Dieu a déclaré la passion imminente de son prêtre plutôt par des signes, il a à la fois admonesté sa foi et fortifié son prêtre. De plus, le motif de la demande de délai est né de son désir d'arranger ses affaires et de régler sa volonté. Mais quelles affaires ou quelle volonté devait-il régler, si ce n'est des questions ecclésiastiques ? Et c'est ainsi que ce dernier délai fut reçu, afin que tout ce qui devait être réglé par sa décision finale concernant le soin de chérir les pauvres puisse être arrangé. Et je pense que pour aucune autre raison, et pour cette seule raison, l'indulgence lui a été accordée même par les personnes qui l'avaient éjecté et qui allaient le tuer, afin que, étant donné qu'il était à portée de main, il puisse soulager les pauvres qui étaient devant lui avec la dernière ou, pour parler plus exactement, avec la totalité de la dépense de sa dernière intendance. Et donc, après avoir si bien ordonné les choses, et les avoir arrangées selon sa volonté, le lendemain approchait.


Un messager de la ville lui arriva également de Xistus, le prêtre bon et pacificateur, et à ce titre le plus saint des martyrs. Le bourreau qui arrivait était immédiatement recherché pour savoir qui devait frapper dans le cou dévoué de la victime la plus sacrée ; et ainsi, dans l'attente quotidienne de la mort, chaque jour était pour lui comme si la couronne pouvait être attribuée à chacun. Dans l'attente quotidienne de la mort, chaque jour lui était attribué comme si la couronne pouvait être attribuée à chacun. Entre-temps, de nombreuses personnes éminentes, de rang et de famille très illustres, et nobles avec les plus grandes distinctions du monde, lui ont demandé à maintes reprises, en raison de leur ancienne amitié, de se retirer, et, afin que leur urgence ne soit pas en quelque sorte creuse, ils lui ont également offert des lieux où il pourrait se retirer. Mais il avait maintenant mis le monde de côté, son esprit étant suspendu au ciel, et ne consentait pas à leurs persuasions tentantes. Il aurait peut-être même alors fait ce que lui demandaient tant d'amis fidèles, si cela lui avait été demandé par un ordre divin. Mais il ne faut pas passer sous silence la gloire d'un homme si grand, qui, alors que le monde se gonflait et que sa confiance dans ses princes exprimait sa haine du nom, instruisait les serviteurs de Dieu, selon l'occasion, des exhortations du Seigneur, et les animait à fouler aux pieds les souffrances du temps présent par la contemplation d'une gloire à venir. En effet, son amour du discours sacré était tel qu'il souhaitait que ses prières concernant sa souffrance soient ainsi exaucées, qu'il soit mis à mort dans l'acte même de parler de Dieu.


Tels étaient les actes quotidiens d'un prêtre destiné à un sacrifice agréable à Dieu, lorsque, sur l'ordre du proconsul, l'officier et ses soldats se précipitèrent soudain sur lui - ou plutôt, pour parler plus franchement, pensèrent qu'il s'était précipité sur lui, à ses jardins - à ses jardins, dis-je, qu'il avait vendus au début de sa foi et que, restauré par la miséricorde de Dieu, il aurait certainement revendus pour l'usage des pauvres, s'il n'avait pas voulu éviter la mauvaise volonté des persécuteurs. Mais quand un esprit préparé peut-il être pris au dépourvu, comme par une attaque imprévue ? C'est pourquoi, maintenant, il avance, certain que ce qui a été longtemps retardé sera réglé. Il avançait avec un esprit noble et élevé, manifestant de la gaieté dans son regard et du courage dans son cœur. Mais, retardé jusqu'au lendemain, il revint du prétorium à la maison de l'officier, lorsque soudain, une rumeur éparpillée dans tout Carthage, selon laquelle Thascius était maintenant avancé, qu'il n'y avait personne qui ne connaissait pas aussi bien pour son illustre renommée dans l'opinion honorable de tous, que pour le souvenir de son œuvre la plus renommée, se répandit. De tous côtés, tous les hommes se rassemblaient pour un spectacle, pour nous glorifier de la dévotion de la foi, et pour être pleurés, même par les païens. Une garde douce, cependant, l'avait pris en charge lorsqu'il fut pris et placé pour une nuit dans la maison de l'officier ; de sorte que nous, ses associés et amis, étions comme d'habitude en sa compagnie. Pendant ce temps, tout le monde, dans l'angoisse de ne rien faire pendant la nuit à leur insu, veillait devant la porte de l'officier. La bonté de Dieu l'avait alors accordé, si vraiment digne, que même le peuple de Dieu devait veiller sur la passion du prêtre. Pourtant, peut-être certains se demanderont pourquoi il est revenu du prétoire à l'officier. Et certains pensent que cela vient du fait que, de son côté, le proconsul n'était alors pas disposé à le faire. Loin de moi l'idée de me plaindre, dans les affaires divinement ordonnées, de la paresse ou de l'aversion du proconsul. Loin de moi l'idée d'admettre un tel mal dans la conscience d'un esprit religieux, comme si la fantaisie de l'homme devait décider du sort d'un martyr si béni. Mais le lendemain, qu'un an avant la condescendance divine avait prédit, devait être littéralement le lendemain.


Enfin, l'autre jour s'est levé - ce jour destiné, ce jour promis, ce jour divin - que même le tyran lui-même aurait voulu repousser, il n'aurait eu aucun pouvoir pour le faire ; le jour se réjouissant de la conscience du futur martyr ; et, les nuages étant dispersés dans le circuit du monde, le jour brillait sur eux avec un soleil éclatant. Il sortit de la maison de l'officier, bien qu'il fût l'officier du Christ et de Dieu, et fut emmuré de tous côtés par les rangs d'une multitude mêlée. Et une armée aussi nombreuse s'accrochait à sa compagnie, comme si elle était venue avec une troupe assemblée pour attaquer la mort elle-même. En chemin, il devait passer par l'hippodrome. Et à juste titre, et comme si cela avait été fait exprès, il devait passer par le lieu d'une lutte correspondante, qui, ayant terminé son concours, courait vers la couronne de la justice. Mais lorsqu'il arriva au prétorium, comme le proconsul n'était pas encore sorti, une place de retraite lui fut accordée. Là, alors qu'il était assis, trempé de sueur après son long voyage (le siège était par hasard recouvert de lin, afin que, même au moment de sa passion, il puisse jouir de l'honneur de l'épiscopat), l'un des officiers (Tesserarius), qui avait été chrétien, lui offrit ses vêtements, comme s'il voulait changer ses vêtements mouillés pour des vêtements plus secs ; et il ne convoitait sans doute rien de plus que de posséder la sueur désormais tachée de sang du martyr qui se rendait à Dieu. Il lui répondit : "Nous appliquons des médicaments à des désagréments qui n'existeront probablement plus aujourd'hui. Faut-il s'étonner qu'il ait méprisé la souffrance dans le corps et la mort dans l'âme ? Pourquoi devrions-nous en dire plus ? Il est soudainement annoncé au proconsul ; il est amené ; il est placé devant lui ; il est interrogé sur son nom. Il répond à qui il est, et rien de plus.


Et c'est ainsi que le juge lit sur sa tablette la phrase qu'il n'avait pas lue dernièrement dans la vision - une phrase spirituelle, qui ne doit pas être prononcée à la légère - une phrase digne d'un tel évêque et d'un tel témoin ; une phrase glorieuse, où il est appelé porte-drapeau de la secte, ennemi des dieux, et qui doit être un exemple pour son peuple ; et qu'avec son sang la discipline commencera à s'établir. Rien ne pouvait être plus complet, plus vrai, que cette phrase. Car toutes les choses qui ont été dites, bien que dites par un païen, sont divines. Il n'y a pas lieu de s'en étonner non plus, puisque les prêtres ont l'habitude de prophétiser la passion. Il avait été un porte-étendard, habitué à enseigner sur le port de l'étendard du Christ ; il avait été un ennemi des dieux, qui a ordonné la destruction des idoles. De plus, il donnait l'exemple à ses amis, car, alors que beaucoup étaient sur le point de suivre de la même manière, il fut le premier dans la province à consacrer les prémices du martyre. Et par son sang, la discipline commença à s'établir ; mais c'était la discipline des martyrs, qui, imitant leur maître, dans l'imitation d'une gloire comme la sienne, donnaient eux-mêmes aussi une confirmation à la discipline par le sang même de leur propre exemple.


Et lorsqu'il quitta les portes du prétoire, une foule de soldats l'accompagnait ; et pour que rien ne manque à sa passion, des centurions et des tribuns gardaient son côté. Maintenant, l'endroit même où il allait souffrir est plat, de sorte qu'il offre un noble spectacle, avec ses arbres plantés en abondance de tous les côtés. Mais comme, par l'étendue de l'espace au-delà, la vue n'était pas accessible à la foule confuse, les personnes qui lui étaient favorables étaient montées dans les branches des arbres, de sorte qu'il se pouvait qu'il ne veuille même pas (ce qui s'est passé dans le cas de Zachée), qu'on le regarde depuis les arbres. Et maintenant, les mains liées, il essayait de hâter la lenteur du bourreau, dont la fonction était de manier l'épée, et qui, avec difficulté, serrait la lame de sa main droite défaillante avec des doigts tremblants, jusqu'à ce que l'heure de la maturité de la glorification renforce la main du centurion avec le pouvoir accordé d'en haut pour accomplir la mort de l'homme excellent, et lui fournisse enfin la force permise. Ô peuple béni de l'Église, qui, aussi bien en vue qu'en sentiment, et qui plus est, en paroles franches, a souffert avec un évêque comme le leur ; et, comme ils l'avaient déjà entendu dans ses propres discours, a été couronné par Dieu le Juge ! En effet, bien que le souhait général n'ait pu se réaliser, à savoir que toute la communauté souffre en même temps dans la communion d'une même gloire, quiconque, sous les yeux du Christ et à l'écoute du prêtre, désire ardemment souffrir, par le témoignage suffisant de ce désir, envoie en quelque sorte une missive à Dieu, en tant qu'ambassadeur.


Sa passion étant ainsi accomplie, il en résulta que Cyprien, qui avait été un exemple pour tous les hommes de bien, fut aussi le premier en Afrique à imprégner sa couronne sacerdotale du sang du martyre, car il fut le premier à le devenir après les apôtres. En effet, depuis l'époque où l'ordre épiscopal est énuméré à Carthage, il n'y a plus jamais eu aucun homme de bien ni aucun prêtre qui soit venu à la souffrance. Bien que la dévotion abandonnée à Dieu soit toujours comptée chez les consacrés au lieu du martyre, Cyprien a atteint la couronne parfaite par la consommation du Seigneur, de sorte que dans la ville même où il avait si bien vécu et où il avait été le premier à accomplir de nombreuses actions nobles, il fut aussi le premier à orner de glorieuses décorations les insignes de son sacerdoce céleste. Que dois-je faire maintenant ? Entre la joie de sa passion et le chagrin d'être encore là, mon esprit est divisé dans différentes directions, et des affections doubles pèsent sur un cœur trop limité pour elles. Dois-je faire mon deuil de ne pas avoir été son associé ? Mais je dois pourtant triompher dans sa victoire. Dois-je triompher de sa victoire ? Dois-je encore pleurer de ne pas avoir été son compagnon ? Et pourtant, je dois vous avouer en toute simplicité, ce dont vous êtes également conscients, que j'avais l'intention d'être son compagnon. J'exulte beaucoup et excessivement à sa gloire, mais je regrette encore plus d'être resté en arrière.